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Mercurio metálico ("Azogue")


Esta hoja ofrece información acerca de la exposición al mercurio metálico, efectos en la salud y prevención.

¿Qué es el mercurio?

El mercurio es un metal venenoso. El mercurio es un metal líquido color gris plateado que libera vapores en el aire a temperatura ambiente. El mercurio metálico también se llama "azogue".

El mercurio también se puede combinar con otras sustancias químicas para formar metil-mercurio (el tipo de mercurio que se encuentra en los peces) y sales de mercurio (contaminantes que se encuentran en algunos alimentos y productos cosméticos). Esos tipos de mercurio también pueden ser peligrosos pero no se tratan en esta hoja de datos.

¿Qué son los vapores del mercurio?

Los vapores de mercurio no tienen olor ni color. Los vapores de mercurio se liberan toda vez que el mercurio metálico se expone al aire. Los niveles del vapor aumentan cuando aumenta la temperatura del aire, cuando grandes cantidades de mercurio se exponen al aire, cuando se extiende mercurio sobre grandes áreas, o cuando se derrama mercurio en ambientes con poca ventilación.

¿Qué productos del hogar pueden contener mercurio?

El mercurio metálico se puede encontrar en termómetros caseros, medidores de presión arterial, termostatos, interruptores eléctricos, barómetros, medidores para cañerías y de sistemas de calentamiento, y tubos fluorescentes. Muchos productos más recientes no contienen mercurio.

¿Cómo se exponen las personas al mercurio metálico?

Si se rompe un artículo que contiene mercurio, se pueden liberar vapores de mercurio en el aire. La forma principal de ingreso del mercurio metálico en el organismo es la respiración de los vapores de mercurio. Aunque el mercurio también puede ser peligroso si se absorbe a través de la piel, el contacto leve con mercurio metálico no representa un problema grave de salud. Tragar pequeñas cantidades de mercurio metálico tiene poco efecto porque pasa a través del sistema digestivo.

Los alimentos o productos que contienen metilmercurio o sales de mercurio pueden ser peligrosos para su salud. Esas formas no metálicas del mercurio pueden entrar al cuerpo fácilmente al tragarlas o por contacto con la piel.

¿Cuáles son los efectos en la salud causados por la exposición al mercurio?

El mercurio metálico puede producir efectos graves en la salud dependiendo de la cantidad de exposición. El mercurio puede dañar el cerebro, otras partes del sistema nervioso, los pulmones y los riñones. Los síntomas de la exposición de alto nivel a corto plazo pueden incluir pérdida de la memoria, irritabilidad y temblores; también puede haber tos, dolor en el pecho, quedarse sin aliento y sarpullido en la piel dentro de las 24 horas siguientes a la exposición de alto nivel. La exposición a largo plazo a niveles bajos de vapores de mercurio también puede resultar en efectos similares en la salud. Los niños pequeños son especialmente vulnerables a los efectos del mercurio en la salud.

¿Qué debo hacer si se rompe un termómetro en mi casa?

Usted mismo puede limpiar de manera segura el mercurio de un termómetro casero. Primero mantenga a los niños alejados del derrame, abra las ventanas y ventile el cuarto, evite esparcir mercurio en la casa, y nunca use una aspiradora o escoba para limpiar el derrame. Las aspiradoras y escobas pueden propagar el mercurio en toda la casa y aumentar los niveles de vapor. También quítese las joyas antes de limpiar porque el mercurio se puede adherir a otros metales.

Limpie el derrame tan pronto como sea posible siguiendo estas instrucciones:

  • Use estos materiales para la limpieza: papel duro (ej.,tarjetas de cartulina), cinta adhesiva, toallas de papel mojadas, bolsas de plástico que se puedan sellar, y una linterna. Use guantes desechables si los tiene a mano.
  • Recoja cuidadosamente cualquier vidrio roto, envuelva los extremos con cinta y colóquelos en una bolsa de plástico.
  • Recoja las gotas más grandes usando papel duro y colóquelas en una bolsa de plástico. Use la cinta adhesiva o las toallas de papel mojadas para recoger las gotas de mercurio más pequeñas. Ilumine con una linterna alrededor del área para buscar cualquier gota que haya quedado por recoger. Refriegue el área del derrame con toallas de papel mojadas cuando se hayan retirado todas las gotas visibles.
  • Coloque las gotas de mercurio en una bolsa de plástico junto con cualquier otro material que haya usado para limpiar el derrame. Selle todos los desechos en una sola bolsa.
  • Lávese las manos con agua y jabón.
  • Llame al 311 y pregunte por el Departamento de Limpieza Pública (Department of Sanitation) para enterarse de las instrucciones para eliminar el mercurio. No bote mercurio en un fregadero, un drenaje, en el inodoro ni en la basura común.

¿Qué debo hacer si se derrama una cantidad más grande de mercurio?

Si se rompe un artículo que contiene una cantidad mayor de mercurio (tal como un termostato, medidor de presión arterial o medidor de presión) tome las siguientes medidas:

  • • Mantenga a las personas, especialmente los niños, alejados del área del derrame.
  • • Evite esparcir el mercurio en la casa.
  • • Abra las ventanas para ventilar el cuarto.
  • • Llame al 311 para reportar el derrame.

Es posible que necesite ayuda profesional para limpiar el mercurio. Los derrames de mercurio en tapetes, alfombras, pisos con grietas o tapicería son más difíciles de limpiar y también pueden requerir servicios profesionales.

¿Debo probar el aire en el interior buscando vapores de mercurio?

Para derrames pequeños que se limpian rápidamente usualmente no es necesario probar el aire. Si el aire en su casa se prueba después de derrames grandes, la Agencia para Sustancias Tóxicas y Registro de Enfermedades (US Agency for Toxic Substances and Disease Registry - ATSDR) recomienda un nivel de 1 microgramo por metro cúbico de aire (µg/m3) o menos como seguro y aceptable para una vivienda.

¿Necesito un examen médico si hay un derrame de mercurio en mi casa?

Si un pequeño derrame de mercurio se limpia rápidamente, es probable que su exposición sea mínima y no requiera una prueba médica. Si su médico decide probar la exposición al mercurio después de un derrame de mercurio metálico, se recomienda una prueba de mercurio en la orina (en lugar de una prueba de mercurio en la sangre). El Departamento de Salud del Estado de Nueva York (New York State Department of Health) se comunicará con usted si usted se ha sometido a prueba y su nivel de mercurio en la orina es de 20 o más microgramos por litro, para hablar acerca de cómo reducir su nivel.

¿Qué puedo hacer para evitar exposición al mercurio metálico?

La mejor manera de evitar exposición al mercurio metálico es evitar usar en la casa productos que contengan mercurio. Reemplace los productos que contienen mercurio con otros que no contengan mercurio, siempre que sea posible. Los tubos fluorescentes contienen pequeñas cantidades de mercurio pero debido a que usan menos energía, se favorece su uso. Algunos productos intactos de la casa tales como los termómetros y los tubos fluorescentes quemados se pueden llevar a un centro especial de recolección de desechos del Departamento de Limpieza Pública de la ciudad de Nueva York (NYC Department of Sanitation) para su eliminación correcta. Para encontrar un centro cerca de usted visite su portal.

¿Qué hay acerca de la exposición de mercurio en pescados y en otros productos?

El mercurio también se puede encontrar en formas no metálicas en algunos alimentos (especialmente en pescados grandes), productos de medicina herbal, y en otros para quitar manchas de la piel. Usar esos productos puede causar efectos en la salud relacionados con el mercurio. Comer pescado que se conozca que contiene metilmercurio es la fuente más común de exposición al mercurio para el público en general. Para más información, visite www.nyc.gov/health.

¿Cómo puedo obtener más información en relación con el mercurio?

Llame al 311 para más información sobre los efectos en la salud, la limpieza y la eliminación del mercurio.

Última actualización: 28 de marzo de 2006.

Departamento de Limpieza Pública
Agencia para Sustancias Tóxicas y Registro de Enfermedades
Departamento de Salud del Estado de Nueva York
• Sitios especiales del Departamento de Limpieza Pública de la ciudad de Nueva York para desechos.
Hoja informativa sobre el mercurio en jabones y cremas

Last Updated: February 21, 2013