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Malaria

¿Qué es la malaria?

La malaria es una enfermedad grave provocada por parásitos de la especie Plasmodium. Hay cuatro tipos distintos de malaria que infectan a los seres humanos: falciparum, vivax, malariae y ovale. De éstos, la malaria falciparum es la más grave. La malaria es una de las causas principales de enfermedad en todo el mundo, con entre 300 y 500 millones de casos informados cada año. En 2003, se informaron 207 casos de malaria entre los residentes de la ciudad de Nueva York que viajaron a partes del mundo donde se presenta la malaria (una tasa de 2.5 casos por 100,000 personas).

¿Quién se infecta con malaria?

Cualquier persona que vive o viaja a un país donde está presente la malaria queda en riesgo de infectarse con malaria. La malaria es común en las regiones tropicales o subtropicales Asia, África, Centroamérica y Sudamérica. El riesgo de contraer malaria puede ser distinto entre países y entre regiones de un país.

¿Cómo se transmite la malaria?

La malaria se transmite por la picadura de un mosquito hembra infectado llamado anófeles. Por lo general, estos mosquitos pican durante las horas del crepúsculo o las primeras horas de la noche. Se conocen algunos casos de propagación de malaria por transfusiones de sangre de personas infectadas o por el uso de agujas o jeringas contaminadas. También es posible que una madre embarazada transmita la malaria a su feto (malaria congénita).

¿Cuáles son los síntomas de malaria?

Las personas infectadas con malaria pueden correr peligro de muerte. Los síntomas incluyen fiebre, escalofríos, sudores y dolores de cabeza, y en algunos casos pueden avanzar hasta la ictericia (piel y ojos amarillentos), hemorragias, conmoción, insuficiencia renal o hepática, delirio, y estado de coma. En un comienzo, los síntomas de la malaria pueden similares a los de la gripe. Son característicos de la malaria los ciclos de escalofríos, fiebre y sudores entre cada uno y tres días. Las personas que se sientan enfermas a su regreso de una región donde existe malaria deben consultar inmediatamente con un médico.

¿Cuánto tiempo después de la infección se presentan los síntomas?

Pueden pasar entre 7 y 30 días entre la picadura de un mosquito infectado y el desarrollo de síntomas, según el tipo de parásito involucrado. En algunos casos, es posible que la persona no desarrolle una infección sintomática de malaria hasta años después de su viaje a la región donde existe malaria endémica. Por lo general, esto sólo ocurriría entre personas que vivieron durante largo tiempo en la región malárica.

¿Durante cuánto tiempo puede una persona transmitir la malaria?

La transmisión directa de persona a persona no ocurre. La infección de malaria se transmite por la picadura de un mosquito infectado (anofelina).

¿Cómo se diagnostica la malaria?

El diagnóstico de la malaria se efectúa por la identificación microscópica del parásito en un frotis (muestra) de sangre. También hay nuevas técnicas para identificar parásitos en la corriente de sangre, tales como la PCR (reacción en cadena por polimerasa).

¿Cuál es el tratamiento para la malaria?

El tratamiento para la malaria dependerá del lugar donde ocurrió la infección y del tipo de parásito involucrado en la transmisión de malaria. Se utilizan varias drogas para el tratamiento tales como la quinina, cloroquina, y doxiciclina. Toda persona que tenga los síntomas de malaria debe llamar a su médico antes de iniciar cualquier tratamiento.

¿Cómo prevenirse de la malaria?

Las personas que viajen a regiones donde la malaria es común deben consultar con su médico sobre la necesidad de medicina preventiva. Estas medicinas preventivas deben empezar a tomarse antes del viaje a una región malárica y continuarse durante varias semanas después del regreso.

Otras medidas preventivas importantes contra la malaria incluyen:

  • Usar ropa protectora (como mangas y pantalones largos) y
  • Usar repelentes de insectos (de preferencia con DEET [N,N-dietilmetatoluamida]) mientras estén al aire libre, en especial al anochecer cuando los mosquitos anófeles están en plena actividad.
  • Dormir bajo una red humedecida con insecticida.
Para obtener información detallada sobre los riesgos de la malaria y recomendaciones para los viajeros, por favor visite www.cdc.gov/travel. Los viajeros deben estar al tanto de las recomendaciones sobre la prevención antes de viajar.